Ciencias

El primer sobrevuelo a Marte de la NASA prepara el escenario para los rovers actuales

Con aproximadamente seis semanas antes de los «siete minutos de terror» que preceden a la entrada, el descenso y el aterrizaje de la misión robótica más ambiciosa de la NASA a Marte, vale la pena mirar hacia atrás para ver lo que obtuvimos desde el primer sobrevuelo a Marte. Aprendí de la NASA, donde algunos se lanzaron hace 56 años el mes pasado.

La nave espacial Mariner 4 de la NASA, que fue lanzada desde Cabo Cañaveral el 28 de noviembre de 1964, fue el primer sobrevuelo exitoso del planeta rojo y proporcionó las primeras imágenes de primer plano de Marte desde el espacio. Pero lo que sus 21 imágenes aproximadas le transmitieron a un ansioso equipo de científicos en la Tierra fue que Marte era muy diferente de lo que se pensó originalmente. Y que se parecía poco al planeta, que hasta finales del siglo XIX se pensaba que era agua que fluía, tal vez incluso como canales construidos por una civilización inteligente.

El asombroso sobrevuelo del Mariner 4, aproximadamente siete meses y medio después del lanzamiento, reveló en cambio un planeta que era más seco que Arizona y probablemente incapaz de albergar ningún tipo de vida en la superficie. La nave espacial de 575 libras tomó medidas de polvo cósmico, plasma solar, radiación atrapada y rayos cósmicos. Pero su trascendente reclamo a la fama es que tomó las primeras imágenes granuladas en blanco y negro de otro planeta desde el espacio y luego las envió de regreso.

Este fue un logro que no habría sido posible sin la naciente red espacial de la NASA, que hoy es un pilar de todas las comunicaciones espaciales de la agencia espacial con sus sondas planetarias.

¿En cuanto a la misión Mars Perseverance de la NASA?

Después de su 18 de febreroth La NASA dice que su rover de seis ruedas, del tamaño de un automóvil, comenzará a buscar en el cráter Jezero de Marte, tanto para comprender mejor la historia geológica del área como para buscar rastros de vida microscópica antigua. En épocas húmedas, hace miles de millones de años, se dice que un antiguo lago marciano se encuentra en Jezero. Por lo tanto, Perseverance pasará gran parte de su tiempo allí recolectando y almacenando temporalmente docenas de sedimentos centrales en Marte. El rover sellará las muestras y las colocará en la superficie en tubos que eventualmente serán recolectados para regresar a la Tierra en futuras misiones, dice la NASA.

¿En cuanto a Mariner 4 y su legado?

La nave espacial pasó por Marte el 14 de julio de 1965, recogiendo las primeras imágenes de primer plano de otro planeta a una distancia mínima de 6.200 millas, dice la NASA. Las imágenes, que fueron reproducidas durante un largo período de tiempo desde una pequeña grabadora, mostraron cráteres de impacto de la luna, algunos de los cuales fueron tocados por la escarcha en la fría noche marciana, dijo la agencia. Según la NASA, la nave espacial no solo proporciona información vital sobre cómo las misiones futuras pueden entregarse de manera segura a la superficie de Marte, sino que ha sobrevivido con mucho a su misión planificada de ocho meses.

Las mediciones de la misión mostraron que el viento solar puede tener una interacción directa con la atmósfera marciana y que la atmósfera y la superficie están completamente expuestas a la radiación solar y cósmica. Ahora sabemos por la nave espacial MAVEN de la NASA cuán extrema es y fue realmente esta interacción directa con la atmósfera marciana actual y antigua.

Esta primera misión y otras en el programa Mariner demostraron que las misiones interplanetarias eran factibles con la tecnología de la época y podrían desarrollarse en unos pocos años.

Por el contrario, en el momento del sobrevuelo del Mariner 4 en 1965, no teníamos idea de que descifrar la historia climática de Marte iba a ser tan frustrantemente complicado. En un mundo desértico helado que muestra signos de hidrología pasada, hay una broma entre los científicos planetarios de que casi todos han descubierto agua líquida al menos una vez en Marte hoy. Pero incluso ahora, más de medio siglo después de Mariner 4, nos sorprendimos; Este es un tema que se debate activamente. ¿Marte tiene agua líquida en la superficie? ¿O bajo tierra?

Todavía estamos confundidos acerca de las lagunas en nuestra comprensión del clima marciano, a pesar de que la misión Mars MAVEN de la NASA ha proporcionado una gran cantidad de datos extraordinarios que muestran cuán dramáticamente el planeta ha perdido su atmósfera y sus aguas.

Sin embargo, la cuestión crucial de la ciencia marciana sigue siendo si el planeta rojo albergó alguna vez algún tipo de vida microbiana. Y para los realmente optimistas, si Marte todavía está vivo bajo tierra.

Cincuenta y seis años después del histórico sobrevuelo del Mariner 4, podemos estar agradecidos de que las misiones 2021 de la NASA, los Emiratos Árabes Unidos (EAU) y China llegarán a Marte. Todo esto destruirá aún más los misterios restantes de Marte.

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Rocío Penalver

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