Ciencias

Fósil envuelto en ámbar arroja luz sobre el desarrollo de insectos bioluminiscentes

IMAGEN: Reconstrucción artística de machos y hembras de Cretophengodes azari en el sotobosque de una selva tropical del Cretácico. ver Más

Crédito de la foto: Dinghua Yang

Un escarabajo generador de luz excepcionalmente bien conservado que ha estado atrapado en ámbar durante ~ 100 millones de años arroja luz sobre la diversificación de los escarabajos bioluminiscentes en el período Cretácico y establece el vínculo fósil perdido entre los parientes vivos de las luciérnagas.

Con más de 3500 especies descritas, los escarabajos productores de luz son los animales terrestres bioluminiscentes más diversos. Las luciérnagas, los escarabajos de fuego, los escarabajos de las luciérnagas y sus parientes usan la luz para repeler a los depredadores, atraer parejas y algunas mujeres incluso la usan para atraer a hombres desprevenidos a comer. Históricamente, se sabe poco sobre el desarrollo de la bioluminiscencia en los escarabajos, a pesar de su diversidad.

«La mayoría de los escarabajos productores de luz son de cuerpo blando y bastante pequeños, por lo que su registro fósil es bajo. Este nuevo fósil de ámbar del norte de Myanmar está excepcionalmente bien conservado, incluso con el órgano de luz en su vientre intacto», dijo el Dr. . Chenyang Cai, investigador asociado de la Universidad de Bristol y profesor asociado de NIGPAS.

La presencia de un órgano de luz en el abdomen del hombre proporciona evidencia directa de que los adultos de Cretophengodes pudieron producir luz hace unos 100 millones de años.

«El fósil recién descubierto, conservado con fidelidad realista en ámbar, es un pariente extinto de las luciérnagas y las familias vivientes Rhagophthalmidae y Phengodidae», dice Yan-Da Li del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing (NIGP) y la Universidad de Pekín en China.

La mayoría de los escarabajos productores de luz pertenecen a la vasta superfamilia Elateroidea, con aproximadamente 24.000 especies conocidas y miles más esperando ser descritas. El descubrimiento de este escarabajo, publicado en el Procedimiento de la Royal Society B., proporciona el vínculo fósil que falta entre las familias vivas y ayuda a los científicos a comprender cómo evolucionaron estos escarabajos y cómo deberían clasificarse.

«Elateroidea es uno de los grupos más heterogéneos de escarabajos, y eso siempre ha sido muy difícil de manejar para los entomólogos, especialmente porque importantes innovaciones anatómicas en grupos no relacionados se han desarrollado de forma independiente muchas veces. El descubrimiento de una nueva familia extinta de escarabajos elateroides es, por lo tanto, importante en para arrojar luz sobre el desarrollo de estos fascinantes escarabajos «, dice Erik Tihelka de la Facultad de Ciencias de la Tierra.

«Creemos que la producción de luz evolucionó originalmente en las larvas blandas y vulnerables del escarabajo como un mecanismo de defensa para protegerse de los depredadores. El fósil muestra que la producción de luz también fue absorbida por los adultos en el Período Cretácico. Eligió otras funciones como esa Buscando socios «, dice Robin Kundrata, un experto en escarabajos elateroides de la Universidad Palacký en la República Checa.

Los escarabajos productores de luz a menudo tienen adaptaciones inusuales. Uno de los más notables es que las hembras a menudo no se parecen a sus homólogos masculinos y, en cambio, conservan muchas características larvarias hasta la edad adulta.

«Un buen ejemplo de esto es el escarabajo trilobites, donde las hembras no parecen escarabajos en absoluto y en cambio se parecen a los trilobites en la superficie. Esto significa que las hembras a menudo se pasan por alto cuando buscan comida en el campo. Busque el registro fósil en los próximos años «, dijo Yan-Da Li.

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El estudio fue apoyado por la Fundación Nacional de Ciencias Naturales y la Academia de Ciencias de China.

Papel:

«Cretophengodidae, una nueva familia de escarabajos de la tiza, arroja luz sobre la evolución de la bioluminiscencia» por Yan-Da Li, Robin Kundrata, Erik Tihelka, Zhenhua Liu, Diying Huang y Chenyang Cai, publicado en Procedimiento de la Royal Society B.. DOI: 10.1098 / rspb.2020.2730

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Rocío Penalver

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