Ciencias

Groenlandia se está derritiendo y un nuevo modelo sugiere que hemos subestimado enormemente su impacto

Groenlandia es la isla más grande del mundo y sobre ella descansa la mayor masa de hielo del hemisferio norte. Si todo ese hielo se derritiera, el mar se elevaría más de 7 metros.

Pero eso no va a suceder, ¿verdad? Bueno, no en el corto plazo, pero comprender cuánto de la capa de hielo podría derretirse durante el próximo siglo es una cuestión crítica y urgente que los científicos están tratando de abordar utilizando sofisticados modelos numéricos de cómo la capa de hielo interactúa con el resto del sistema climático.

El problema es que los modelos no son tan buenos para reproducir observaciones recientes y están limitados por nuestro escaso conocimiento de la topografía detallada del terreno subglacial y los fiordos, sobre los que fluye el hielo.

Una forma de solucionar este problema es ver cómo respondió la capa de hielo a los cambios climáticos en el pasado y compararlo con las proyecciones del modelo para el futuro de cambios similares de temperatura. Eso es exactamente lo que nuestros colegas y yo hicimos en un nuevo estudio que ahora se publica en la revista. Comunicaciones de la naturaleza.

Observamos los tres glaciares más grandes de Groenlandia y utilizamos fotografías aéreas históricas combinadas con mediciones que los científicos habían tomado directamente a lo largo de los años, para reconstruir cómo había cambiado el volumen de estos glaciares durante el período de 1880 a 2012.

El enfoque se basa en la idea de que el pasado puede ayudar a informar el futuro, no solo en la ciencia, sino en todos los aspectos de la vida.

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Pero al igual que otras «clases» de historia, el clima y el sistema de la Tierra en el futuro no serán una copia al carbón del pasado. No obstante, si averiguamos exactamente qué tan sensible ha sido la capa de hielo a los cambios de temperatura durante el siglo pasado, eso puede proporcionar una guía útil sobre cómo responderá durante el próximo siglo.

Descubrimos que los tres glaciares más grandes fueron responsables de 8.1 mm de aumento del nivel del mar, alrededor del 15 por ciento de la contribución de toda la capa de hielo.

Durante el período de nuestro estudio, el mar a nivel mundial ha aumentado alrededor de 20 cm, aproximadamente la altura de un folleto A5, y de eso, aproximadamente el ancho de un dedo se debe completamente al derretimiento del hielo de esos tres glaciares de Groenlandia.

Derritiéndose como de costumbre

Entonces, ¿qué nos dice eso sobre el comportamiento futuro de la capa de hielo? En 2013, un estudio de modelado por Faezeh Nick y sus colegas también observaron los mismos «tres grandes» glaciares (Jakobshavn Isbrae en el oeste de la isla y Helheim y Kangerlussuaq en el este) y proyectaron cómo responderían en diferentes escenarios climáticos futuros.

El más extremo de estos escenarios se llama RCP8.5 y asume que el crecimiento económico continuará sin cesar durante el siglo XXI, lo que resultará en un calentamiento global medio de aproximadamente 3,7 ° C por encima de las temperaturas actuales (aproximadamente 4,8 ° C por encima de las preindustriales o desde 1850).

Este escenario a veces se ha denominado Business As Usual (BAU), y hay una debate activo entre los investigadores del clima con respecto a cuán plausible es RCP8.5. Sin embargo, es interesante notar que, según un estudio reciente de un grupo de científicos estadounidenses, puede ser el escenario más apropiado. hasta al menos 2050.

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Por algo llamado amplificación polar, es probable que el Ártico se caliente en más del doble de la media mundial, y los modelos climáticos indican un calentamiento de alrededor de 8,3 ° C sobre Groenlandia en el escenario más extremo, RCP8,5.

A pesar de este dramático y aterrador aumento de temperatura, el estudio de modelado de Faezeh proyectó que los «tres grandes» contribuirían entre 9 y 15 mm al aumento del nivel del mar para 2100, solo un poco más de lo que obtuvimos con un calentamiento de 1,5 ° C durante el siglo XX. . ¿Como puede ser?

Nuestra conclusión es que los modelos tienen fallas, incluso incluyendo el lo último y más sofisticado disponible que se utilizan para evaluar cómo responderá toda la capa de hielo al próximo siglo de cambio climático.

Estos modelos parecen tener un vínculo relativamente débil entre el cambio climático y el derretimiento del hielo, cuando nuestros resultados Sugiero que es mucho más fuerte.

Por lo tanto, es probable que las proyecciones basadas en estos modelos no predigan cuánto se verá afectada la capa de hielo. Otras líneas de evidencia apoyo esta conclusión.

Que significa todo eso? Si continuamos a lo largo de esa aterradora trayectoria RCP8.5 de aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero, es muy probable que la capa de hielo de Groenlandia comience a derretirse a un ritmo que no hemos visto en al menos 130.000 años, con graves consecuencias para el nivel del mar y el clima. muchos millones de personas que viven en zonas costeras bajas.

Jonathan Bamber, Catedrático de Geografía Física, Universidad de bristol.

Este artículo se vuelve a publicar desde La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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Rocío Penalver

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