Ciencias

Los glaciares Getz de la Antártida occidental fluyen más rápido

Dondequiera que mires en la Antártida Occidental, el mensaje es el mismo: los glaciares que terminan en el mar se derriten con agua de mar cálida.

Los científicos acaban de observar en detalle las corrientes de hielo que fluyen hacia el océano a lo largo de un tramo de costa de 1.000 km conocido como la región de Getz.

Contiene 14 glaciares, y todos se han acelerado.

Desde 1994 han perdido 315 gigatoneladas de hielo, el equivalente a 126 millones de piscinas olímpicas.

Si pone esto en el contexto de la contribución del continente antártico al aumento global del nivel del mar durante el mismo período, Getz representa poco más del 10% del total, un poco menos de un milímetro.

«Esta es la primera vez que alguien ha hecho un estudio realmente detallado de esta área de la Antártida Occidental. Es muy inaccesible para la gente hacer trabajo de campo porque es muy montañoso. La mayor parte nunca ha sido ingresada por humanos». explicó Heather Selley, glacióloga en Centro Nerc de Observación y Modelado Polar en la Universidad de Leeds, Reino Unido.

«Pero es realmente importante que entendamos lo que está sucediendo allí, para ver que los glaciares se están volviendo más rápidos y la razón», le dijo a BBC News.

Selley y sus colegas estudiaron los datos del radar satelital sobre la velocidad y el espesor del hielo durante dos décadas y media. A este análisis, agregaron información sobre las propiedades del mar justo en frente de Getz, junto con los resultados de un modelo que puso el clima local en contexto durante el período del informe.

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Velocidades de glaciar

Los resultados, publicado en la revista Nature Communicationsmuestran una clara tendencia lineal.

En promedio, la velocidad de los 14 glaciares de la región aumentó en casi una cuarta parte entre 1994 y 2018, y la velocidad de los tres glaciares centrales aumentó en más del 40%.

Se descubrió que una corriente de hielo determinada fluía 391 m / año más rápido en 2018 que en 1994, un aumento del 59% en solo dos décadas y media.

Una vez más, la causa probable es lo que los investigadores llaman «forzamiento oceánico». El agua de mar profunda relativamente cálida se mete debajo de los frentes flotantes de los glaciares y los derrite desde abajo.

Pierre Dutrieux, coautor del estudio del British Antarctic Survey, dijo: «Sabemos que el agua de mar más cálida está erosionando muchos glaciares en la Antártida occidental, y estas nuevas observaciones muestran el impacto que esto está teniendo en la región de Getz».

«Estos nuevos datos ofrecen una nueva perspectiva de los procesos en curso para que podamos predecir cambios futuros con mayor certeza».

Cuando varios glaciares se deslizan hacia el mar, sus frentes flotantes a menudo se combinan en una única plataforma continua conocida como plataforma de hielo. Es interesante notar que en el caso de Getz, esta plataforma gana cierta estabilidad cuando presiona contra ocho islas y una serie de puntos planos en el fondo del mar.

Y, sin embargo, los glaciares que se alimentan se están derritiendo y acelerando a pesar de esta estabilidad incorporada.

La coautora Anna Hogg, también de Leeds, es experta en teledetección satelital de las regiones polares.

Ella le dijo a BBC News: «Ahora tenemos observaciones en todo el borde de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida de una manera que nunca antes habíamos tenido. Podemos mapear patrones de cambio localizados y realmente detallados.

«Entendemos cómo se mueve el agua de mar debajo de la plataforma de hielo, cómo y dónde ingresa a esa cavidad debajo de la plataforma, de modo que realmente podamos vincular el proceso físico de forzar el océano a la señal que vemos en los datos del satélite».

Rocío Penalver

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