Ciencias

Satélites de monitorización de la atmósfera para viajes espaciales

La concepción de un artista muestra uno de los satélites LLITED de la NASA en órbita. (Ilustración de The Aerospace Corp.)

Basado en Seattle Spaceflight Inc. dice que ganó un contrato para manejar la logística de lanzamiento de un par de satélites de la NASA que estudiarán los factores detrás de la resistencia.

Los dos CubeSats para una misión llamada Mejoras en la densidad de la ionosfera / termosfera de baja latitudo LLITED están programados para ser lanzados en órbita por un cohete SpaceX Falcon 9 a finales de este año. Este lanzamiento marca el primer despliegue del vehículo de transferencia orbital Sherpa LTC de Spaceflight, también conocido como OTV o remolcador espacial.

En enero, otro tipo de nave espacial, la Sherpa-FX, utilizó con éxito más de una docena de naves espaciales después de arrancar Falcon 9. El Sherpa-LTC representa un escalón por encima del FX, ya que tiene su propio sistema de propulsión en órbita.

El sistema de propulsión basado en la química desarrollado por Benchmark Space Systems para viajes espaciales permite al Sherpa LTC cambiar entre diferentes posiciones orbitales. El plan de la misión de Spaceflight requiere una primera ronda de despliegues de satélites, seguida de una maniobra para preparar al Sherpa para el despliegue de los satélites LLITED en otra órbita.

«La oferta de servicio completo de Spaceflight con nuestra cartera de vehículos Sherpa OTV aumenta en gran medida las oportunidades científicas para la NASA, las universidades y otras organizaciones que requieren implementaciones en objetivos orbitales no tradicionales», dijo Valerie Skarupa, directora de desarrollo empresarial gubernamental de Spaceflight Inc., dijo en un comunicado de prensa.

Otro tipo de OTV, el Sherpa LTE, pronto debutará con un sistema de propulsión eléctrica.

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Cada uno de los satélites LLITED mide 4 x 4 x 6 pulgadas, sin incluir los paneles solares. El equipo de la misión está formado por científicos e ingenieros de Aerospace Corp., la Universidad Aeronáutica Embry-Riddle y la Universidad de New Hampshire.

LLITED estudiará la anomalía ecuatorial de temperatura y viento que ocurre en la atmósfera neutra a altitudes de 300 a 500 kilómetros, así como la anomalía de ionización ecuatorial que ocurre en la región que contiene partículas cargadas eléctricamente.

«La innovadora misión CubeSat de Aerospace medirá ambas características simultáneamente. Este es un nuevo hito importante en la capacidad de los satélites en órbita», dijo Rebecca Bishop, Investigadora Principal de LLITED en Aerospace Corp.

«Al observar este rango de altitud más de cerca, los científicos comprenderán mejor el grado de cambio en la densidad atmosférica, que a su vez afecta el número de satélites remolcados y las tasas de reentrada», dijo Bishop. «Dado que la resistencia del aire depende de la densidad de la atmósfera, comprender los cambios regionales de densidad puede ayudar a predecir el tiempo de reingreso y la ruta de un objeto».

Spaceflight Inc., que celebra su décimo aniversario este año, ha participado en el lanzamiento de casi 350 satélites en 37 misiones en ocho tipos diferentes de vehículos de lanzamiento. La compañía planea manejar la logística para alrededor de 10 lanzamientos este año.

Uno de esos comienzos tuvo lugar hoy. Laboratorio de misiles envió siete satélites a una órbita terrestre baja desde su sitio de lanzamiento en Nueva Zelanda a bordo de un cohete de electrones, y uno de esos satélites es BlackSky 7, el séptimo satélite de observación de la Tierra en la constelación BlackSky Global.

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Spaceflight Inc. manejó los servicios de integración y gestión de misiones para el satélite BlackSky, y esta no es la única conexión en el área de Seattle: Cielo negro (que una vez fue la hija hermana de Spaceflight) tiene oficinas en Seattle, y el satélite fue construido en LeoStella Fábrica en Tukwila, Wash.

Rocío Penalver

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