Ciencias

SpaceX lanza el satélite europeo de la NASA para monitorear el aumento del nivel del mar

El primero de dos satélites en un proyecto europeo de la NASA de mil millones de dólares para medir con precisión el aumento del nivel del mar, una consecuencia importante del calentamiento global, entró en órbita desde California el sábado sobre un cohete SpaceX Falcon 9.

Al medir el tiempo que tardan los rayos de radar que penetran en las nubes para recuperarse del océano a 830 millas por debajo, el satélite Sentinel-6 Michael Freilich puede rastrear los niveles del mar con una precisión de menos de media pulgada para ayudar a los científicos a trazar los efectos continuos de la calentamiento durante períodos prolongados.

Nombrado en honor al difunto director de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA, «es el satélite tan bonito que lo construimos dos veces», dijo el científico del proyecto Josh Willis del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Dentro de cinco años lanzaremos su sucesor, Sentinel-6B».

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Un cohete Falcon 9 se aleja de la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en California, impulsando el primero de dos satélites en órbita para monitorear el aumento del nivel del mar.

NASA


«Este es un gran problema para nosotros los científicos del clima, porque significa que podemos observar los océanos durante 10 años completos en un récord ininterrumpido», dijo. «Y es la primera vez que hemos podido construir dos seguidos para poder lanzarlos uno tras otro y extender el récord mucho más allá de lo que hemos podido hasta ahora».

El cohete Falcon 9 del satélite cobró vida a las 12:17 pm ET y se alejó del complejo de lanzamiento 4-East en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg al noroeste de Los Ángeles, subiendo hacia el sur hacia una órbita inclinada 66 grados hacia el ecuador.

Fue el 22º vuelo del Falcon 9 del constructor de cohetes de California en lo que va de año y el 103º en general, incluidos tres impulsores Falcon Heavy de triple núcleo. Fue el primer lanzamiento de Falcon 9 de Vandenber desde junio de 2019.

Después de atravesar la densa atmósfera inferior, la primera etapa se desprendió, dio la vuelta y voló de regreso a un aterrizaje cerca de la plataforma de lanzamiento para marcar la 66.a recuperación exitosa de la etapa de SpaceX, la cuarta en California.

Mientras tanto, la segunda etapa llevó a cabo dos disparos de motor para poner el satélite Sentinel-6 Michael Freilich en su órbita requerida.

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Una cámara en la segunda etapa del Falcon 9 captura una vista espectacular de la primera etapa del cohete cayendo mientras se dirige a un aterrizaje en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California, muy abajo.

SpaceX


Los satélites Sentinel-6 continuarán un esfuerzo de décadas de la NASA, la Agencia Espacial Europea, la Organización Europea para la Explotación de Satélites Meteorológicos y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica para monitorear los niveles del mar durante los últimos 30 años.

Con el lanzamiento de Sentinel-6 Michael Freilich y Sentinel-6B, esas mediciones se extenderán hasta la década de 2030. Y los datos recopilados hasta ahora son alarmantes para los investigadores del clima.

«Se puede ver que la tasa de aumento en realidad está aumentando», dijo Willis. «Así que en la década de los 90, el nivel del mar subía a unos dos milímetros por año. En la década de 2000, era más como tres milímetros por año. Y ahora es más como cuatro o cerca de cinco milímetros por año».

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La primera etapa hace un aterrizaje preciso, marcando la 66.a recuperación exitosa del propulsor de SpaceX, la 21 en tierra y la tercera en la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California.

SpaceX


Más del 90% del calor atrapado por los gases de efecto invernadero se destina a calentar los océanos del mundo.

«Entonces, los océanos se calientan, el agua se expande, eso es aproximadamente un tercio del aumento del nivel del mar, el resto es por el derretimiento de los glaciares y las capas de hielo que están reaccionando al calentamiento del medio ambiente», dijo Willis. «Así que estas misiones realmente nos dan nuestro criterio más importante para medir el cambio climático y cómo se está desarrollando en el planeta».

Además de medir los niveles del mar en todo el planeta, el nuevo satélite también monitoreará la temperatura y la humedad en la atmósfera inferior, así como en la estratosfera de mayor altitud, utilizando un instrumento que mide los efectos atmosféricos en las señales transmitidas por los satélites de navegación.

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Impresión artística del satélite Sentinel-6 Michael Freilich en órbita.

NASA


Pero la misión principal es monitorear los niveles del mar en el 90 por ciento de los océanos del mundo.

«El equilibrio dinámico que persistía antes de la revolución industrial se ha visto alterado por la combustión casi instantánea de enormes reservas de carbono a medida que nuestra sociedad se ha desarrollado», dijo Craig Donlon, científico del proyecto de la Agencia Espacial Europea.

«Vemos evidencia de este cambio dramático en muchas medidas diferentes … pero todas apuntan en la misma dirección: la Tierra se está calentando. Y el mayor indicador de este desequilibrio del sistema terrestre es el aumento del nivel del mar».

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Rocío Penalver

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