Después de una serie de retrasos, el cohete Delta 4 lanza un satélite espía clasificado

Después de una serie de frustrantes retrasos, un cohete Delta 4 Heavy de United Launch Alliance finalmente salió disparado de la recién renombrada Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el jueves por la noche, iluminando el cielo nocturno en millas a la redonda mientras impulsaba un satélite espía de reconocimiento nacional de alto secreto en espacio.

Los tres motores Aerojet Rocketdyne RS-68A que alimentan la primera etapa de triple núcleo del propulsor se encendieron con una explosión de llamas a las 8:09 pm EST, tres meses y medio después de un dramático aborto de último segundo el 29 de agosto que fue culpado en problemas con el equipo de tierra.

Luego se descubrieron más problemas con la plataforma de lanzamiento del Delta, lo que provocó retrasos adicionales, pero la cuenta regresiva finalmente llegó a cero el jueves y el impulsor de carga pesada se alejó rugiendo de la plataforma 37 en el complejo de lanzamiento militar.

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Un cohete Delta 4 Heavy de United Launch Alliance se aleja de Cabo Cañaveral el jueves por la noche llevando un satélite ultrasecreto al espacio para la Oficina Nacional de Reconocimiento.

United Launch Alliance


Conocida durante décadas como la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, la base fue renombrada a principios de esta semana por el vicepresidente Mike Pence en una ceremonia que también incluyó la cercana Base de la Fuerza Aérea Patrick, ahora la Fuerza Espacial. Las dos instalaciones se encuentran entre las primeras en cambiar de nombre en la transición a las operaciones de la Fuerza Espacial de EE. UU.

Como es habitual con un lanzamiento Delta 4 Heavy, las llamas naranjas se elevaron desde la base del cohete cuando el gas de hidrógeno libre se encendió en la furia del encendido del motor. Pero las llamas se disiparon rápidamente cuando el propulsor de 233 pies de altura aceleró hacia el cielo, formando un arco hacia el este sobre el Océano Atlántico.

Menos de un minuto y medio después, el gran Delta 4 atravesó la velocidad del sonido y atravesó la zona de máxima presión aerodinámica mientras salía de la espesa atmósfera inferior.

Los dos propulsores laterales del cohete se apagaron y cayeron como estaba planeado unos cuatro minutos después del despegue, con el núcleo de refuerzo común central haciendo lo mismo aproximadamente un minuto y medio después. El motor RL10 de segunda etapa del Delta 4, también construido por Aerojet Rocketdyne, asumió el control en ese momento para continuar el impulso hacia la órbita.

United Launch Alliance terminó su transmisión por Internet y su comentario de ascenso momentos después de que se encendiera el motor de la segunda etapa y el resto del vuelo se llevó a cabo en silencio público, procedimiento estándar para misiones clasificadas. No se dieron a conocer detalles sobre la carga útil del satélite.

Ted Molczan, un respetado analista de satélites independiente, dijo que la trayectoria hacia el este, el uso de un poderoso cohete Delta 4 Heavy y la sincronización del vuelo sugirieron un satélite de inteligencia de señales de gran peso que supuestamente presentaba una enorme antena desplegable del tamaño de un campo de fútbol. .

En cualquier caso, fue el 41º lanzamiento de un Delta 4 desde el debut del cohete en 2002 y el 12º vuelo de la variante Heavy. Solo quedan cuatro Heavies más en el inventario de ULA a medida que la compañía realiza la transición a nuevos cohetes Vulcan de menor costo que eventualmente reemplazarán a los cohetes Delta 4 y Atlas 5 de ULA.

El Delta 4 Heavy originalmente estaba programado para despegar el 26 de agosto, pero el lanzamiento se retrasó un día a pedido de la NRO. Un intento el 27 de agosto se canceló debido a un problema neumático de la plataforma de lanzamiento y luego más problemas con el equipo terrestre provocaron un aborto de último segundo el 29 de agosto.

Después de que se corrigió ese problema, los ingenieros tuvieron problemas con el sistema utilizado para retraer los brazos de acceso al pórtico del cohete durante el lanzamiento, luego nuevamente con mal tiempo y más problemas de plataforma. Pero el jueves, la cuenta regresiva finalmente llegó a cero y el cohete despegó de manera espectacular.

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