El telescopio más grande del mundo está a punto de terminarse

Esta semana, el Laboratorio de Espejos del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona comenzó a trabajar en el sexto de siete segmentos de espejos primarios para el Enorme telescopio de Magallanes (TIEMPO VERDE MEDIO). El 1 de marzo, el laboratorio comenzó a calentar su exclusivo horno de vidrio a una temperatura de 1.165 grados Celsius. Esto en sí mismo fue un hito importante en un proceso de fabricación conocido como fundición centrífuga. Se necesitaron unos cuatro meses para hacer el molde y otras nueve horas para cubrirlo con casi 90 toneladas de vidrio de borosilicato raro.

El viernes, el horno comenzó a girar a unas cinco revoluciones por minuto. La combinación de calor y movimiento empuja el vidrio hacia arriba por los lados del molde a medida que se derrite, creando una superficie curva. Una vez que el espejo de 8,4 metros se ha vertido durante el fin de semana, entra en un proceso de “brillo” de un mes, durante el cual el horno se detiene lentamente mientras el vidrio se enfría. Esto se hace de tal manera que el espejo se enfría uniformemente y el producto final es resistente y libre de tantos defectos como sea posible. Tardará otro mes y medio en enfriarse a temperatura ambiente. En este punto puede comenzar el tedioso proceso de pulido.

Se necesitan aproximadamente cuatro años para producir un solo segmento de vidrio. En 2019 la universidad terminó de trabajar en GMT segundo espejo. Esto ahora está en el almacén, esperando ser transportado a Chile. Durante el proyecto Colocación de la primera piedra en 2015no se completará hasta finales de la década. Una vez hecho esto, el GMT podrá capturar imágenes diez veces más claras que las producidas por el Telescopio Espacial Hubble.

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