El viaje del asteroide Hayabusa2 de Japón termina con una cacería en el interior de Australia

La agencia espacial de Japón se acerca al final de un viaje de descubrimiento que tiene como objetivo arrojar luz sobre los primeros eones del sistema solar y posiblemente proporcionar pistas sobre los orígenes de la vida en la Tierra.

Pero primero, tendrá que ir a una búsqueda del tesoro en el interior de Australia.

Este fin de semana, pedazos de un asteroide aterrizarán en una región árida cerca de Woomera, Australia del Sur. Estos están siendo transportados a la Tierra por Hayabusa2, una sonda espacial robótica lanzada por JAXA, la agencia espacial japonesa, en 2014 para explorar un asteroide llamado Ryugu, una roca oscura rica en carbono de poco más de media milla de ancho.

El éxito de la misión y la ciencia que produce elevará el estatus de Japón como actor central en la exploración del espacio profundo, junto con la NASA, la Agencia Espacial Europea y Rusia. JAXA tiene actualmente una nave espacial en órbita alrededor de Venus estudiando el clima infernal de ese planeta y colabora con los europeos en una misión que en su camino a Mercurio.

En los próximos años, Japón planea traer rocas de Fobos, una luna de Marte, y contribuir a Programa Artemis de la NASA para enviar astronautas a la luna de la Tierra.

Pero el desafío inmediato será buscar en la oscuridad una cápsula de 16 pulgadas de ancho que contenga las muestras de asteroides en algún lugar en medio de cientos de millas cuadradas en una región a 280 millas al norte de Adelaide, la ciudad grande más cercana.

“Está realmente en el medio de la nada”, dijo Shogo Tachibana, el investigador principal a cargo del análisis de las muestras de Hayabusa2. Forma parte de un equipo de más de 70 personas de Japón que han llegado a Woomera para la recuperación de la cápsula. El área, utilizada por el ejército australiano para realizar pruebas, proporciona un amplio espacio abierto que es ideal para el regreso de una sonda interplanetaria.

Se espera que la cápsula llegue al suelo unos minutos antes del mediodía.

En una entrevista, Makoto Yoshikawa, el director de la misión, dijo que hay una incertidumbre de unos 10 kilómetros, o unas seis millas, para determinar dónde volverá a entrar la cápsula a la atmósfera. A una altitud de seis millas, la cápsula lanzará un paracaídas y el lugar donde se desviará a medida que desciende aumentará la incertidumbre.

“El lugar de aterrizaje depende del viento de ese día”, dijo el Dr. Yoshikawa. El área que los buscadores podrían tener que cubrir podría extenderse a unas 60 millas, dijo.

El rastro de la bola de fuego de aire sobrecalentado creado por la cápsula que vuelve a entrar ayudará a guiar al equipo de recuperación, al igual que la radiobaliza de la cápsula. La tarea será mucho más difícil si la baliza falla o si el paracaídas no se despliega.

También hay un poco de prisa. El equipo espera recuperar la cápsula, realizar un análisis inicial y llevarla de regreso a Japón en 100 horas. A pesar de que la cápsula está sellada, la preocupación es que el aire de la Tierra se filtre lentamente. “No hay un sellado perfecto”, dijo el Dr. Tachibana.

Una vez que se encuentra la cápsula, un helicóptero la llevará a un laboratorio que se ha instalado en la base de la fuerza aérea australiana en Woomera. Allí, un instrumento extraerá los gases dentro de la cápsula que puedan haber sido liberados por las rocas del asteroide cuando fueron agitadas y rotas durante el reingreso. El Dr. Yoshikawa dijo que a los científicos también les gustaría ver si pueden detectar partículas de helio del viento solar que se estrellaron contra el asteroide y quedaron incrustadas en las rocas.

Los gases también tranquilizarían a los científicos de que Hayabusa2 efectivamente recolectó muestras de Ryugu con éxito. Se necesita un mínimo de 0.1 gramos, o menos de 1/280 onza, para declarar el éxito. La esperanza es que la nave espacial haya recuperado varios gramos.

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En Japón, el equipo de Hayabusa2 comenzará el análisis de las muestras de Ryugu. En aproximadamente un año, algunas de las muestras se compartirán con otros científicos para estudios adicionales.

Para recolectar estas muestras, Hayabusa2 llegó al asteroide en junio de 2018. Ejecutó una serie de investigaciones, cada una de ellas de creciente complejidad técnica. Dejó caer sondas a la superficie de Ryugu, abrió un agujero en el asteroide para mirar lo que hay debajo y descender dos veces a la superficie para agarrar pequeños pedazos del asteroide, una operación que resultó mucho más desafiante de lo esperado debido a las muchas rocas en la superficie.

Los mundos pequeños como Ryugu solían ser de poco interés para los científicos planetarios que se enfocaban en estudiar planetas, dijo Masaki Fujimoto, subdirector general del Instituto de Ciencia Espacial y Astronáutica, parte de JAXA. “Cuerpos menores, ¿a quién le importa?” él dijo. “Pero si te tomas en serio la formación de sistemas planetarios, los cuerpos pequeños realmente importan”.

El estudio del agua atrapada en minerales de Ryugu podría dar pistas sobre si el agua de los océanos de la Tierra proviene de asteroides y si las moléculas basadas en carbono podrían haber sembrado los componentes básicos de la vida.

Parte de las muestras de Ryugu irán a la NASA, que está trayendo de vuelta algunas rocas y tierra de otro asteroide con su misión OSIRIS-REX. los La sonda espacial OSIRIS-REX ha estado estudiando un asteroide más pequeño rico en carbono llamado Bennu y volverá a la Tierra la próxima primavera, dejando sus muestras de rocas en septiembre de 2023.

Ryugu y Bennu resultaron ser sorprendentemente similares en algunos aspectos, ambos parecían peonzas y con superficies cubiertas de rocas, pero diferentes en otros aspectos. Las rocas de Ryugu parecen contener mucha menos agua, por ejemplo. La importancia de las similitudes y diferencias no se aclarará hasta que los científicos estudien las rocas con más detalle.

El Dr. Connolly espera ir a Japón el próximo verano para participar en el análisis de las muestras de Ryugu.

Hayabusa2 no es la primera misión planetaria de Japón. De hecho, su nombre apunta a la existencia de Hayabusa, una misión anterior que trajo muestras de otro asteroide, Itokawa. Pero esa misión, que se lanzó en 2003 y regresó en 2010, enfrentó importantes problemas técnicos. También lo hizo la nave espacial Akatsuki de JAXA, actualmente en órbita alrededor de Venus, que la agencia japonesa logró restaurar a una misión científica después de años de dificultades. Una misión japonesa a Marte también falló en 2003.

Por el contrario, las operaciones de Hayabusa2 han ido casi sin problemas, a pesar de que conserva el mismo diseño general que su predecesor. “En realidad, no hay grandes problemas”, dijo el Dr. Yoshikawa, el director de la misión. “Por supuesto, pequeños”.

Dijo que el equipo estudió en detalle las fallas en Hayabusa e hizo los cambios necesarios, y también realizó numerosos ensayos para tratar de anticipar cualquier contingencia que pudiera encontrar.

Las misiones japonesas generalmente operan con presupuestos más pequeños que los de la NASA y, por lo tanto, a menudo llevan menos instrumentos. El costo de Hayabusa2 es menos de $ 300 millones, mientras que el precio de OSIRIS-REX será de aproximadamente $ 1 mil millones.

Dejar las muestras de Ryugu no es el final de la misión Hayabusa2. Después de liberar la cápsula de retorno, la nave espacial principal cambió de rumbo para evitar una colisión con la Tierra, perdiendo 125 millas. Ahora viajará a otro asteroide, uno diminuto designado como 1998 KY26 que tiene solo 100 pies de diámetro pero gira rápidamente, completando una rotación en menos de 11 minutos.

Hayabusa2 utilizará dos sobrevuelos de la Tierra para lanzarse hacia KY26, llegando finalmente en 2031. Llevará a cabo algunos experimentos astronómicos durante su extenso viaje al espacio profundo, y la nave espacial todavía lleva un último proyectil que puede usar para probar la superficie de esa roca espacial.

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