Esta foto de la NASA de un ‘platillo volante’ estrellado tiene una historia realmente asombrosa detrás

Cualquier especie que alcance las estrellas seguramente se chamuscará las yemas de los dedos. Probablemente más de una vez.

Una de las publicaciones de la NASA en el sitio web Astronomy Picture of the Day es un recordatorio icónico de los contratiempos en nuestra historia espacial.

“Un platillo volante del espacio exterior se estrelló en el desierto de Utah después de ser rastreado por un radar y perseguido por helicópteros”. dice la descripción de la foto, publicado en noviembre de 2018, aunque la NASA no insinúa una visita extraterrestre aquí.

El plato golpeado, medio enterrado en la arena del desierto, era en realidad la cápsula de retorno de la nave espacial Génesis. Y no se suponía que aterrizaría de una manera tan brutal.

Lanzada el 8 de agosto de 2001, la misión Génesis fue el ambicioso esfuerzo de la agencia espacial para enviar una nave espacial a la estrella de nuestra casa. viento solar, recolecta muestras y devuélvelas a la Tierra.

Al recopilar datos sobre la composición de las partículas cargadas que fluyen desde la corona del Sol, los investigadores esperaban determinar con precisión la composición de la estrella y aprender más sobre los elementos que estaban alrededor cuando se formaron los planetas del Sistema Solar.

Para traernos muestras de viento solar, la nave Genesis estaba equipada con una cápsula de retorno de muestra que contenía un bote de materiales de viento solar, recolectado cuando la nave pasó dos años orbitando el punto 1 de Lagrange, uno de los puntos en el espacio donde la gravedad de la Tierra y el Sol se equilibran con precisión.

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La nave capturó el viento solar desplegando una serie de matrices colectoras, cada una cargada con materiales de alta pureza como aluminio, zafiro, silicio e incluso oro.

562046 génesis principal 20110623a completaRepresentación artística de la nave espacial con sus matrices desplegadas. (NASA / JPL-Caltech)

“Los materiales que usamos en las matrices de colectores Génesis tenían que ser lo suficientemente fuertes físicamente para ser lanzados sin romperse; retener la muestra mientras el Sol la calienta durante la recolección; y ser lo suficientemente puros como para poder analizar los elementos del viento solar después del retorno a la Tierra. , “la científica del proyecto Amy Jurewicz explicado el 3 de septiembre de 2004.

Cinco días después, esa cápsula de muestra y sus preciosos conjuntos se estrellaron contra el suelo en Utah, a una velocidad estimada de 310 km / h (193 mph).

GenesisImpact en 960(USAF 388th Range Sqd., Misión Génesis, NASA)

Lo que era se supone que suceda Fue bastante diferente: 127 segundos después de volver a entrar en la atmósfera, un mortero a bordo de la cápsula explotaría, liberando un paracaídas preliminar para frenar y estabilizar el descenso.

Luego, se inflaba un paracaídas principal, lo que proporcionaba a la cápsula un suave descenso al campo de pruebas y entrenamiento de Utah.

En el foto de accidente, puede ver helicópteros: estaban flotando cerca, listos para enganchar la cápsula en el aire y transportarla directamente a una sala limpia para evitar la contaminación de las muestras.

Ninguno de esos paracaídas se desplegó.

Después de una investigación exhaustiva, el error se remonta a un conjunto de sensores, apenas del tamaño del extremo metálico de un lápiz. Se habían instalado al revés.

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Se suponía que estos pequeños dispositivos detectarían el aumento de las fuerzas g a medida que la cápsula caía en picado hacia el suelo y desencadenarían el despliegue de los paracaídas.

Como puede imaginar, el accidente provocó graves daños, rompiendo varias de las matrices y contaminando la preciosa carga que contenía.

Una vez que se recuperó la cápsula de muestra del lugar conmovedor de su desaparición, el equipo del proyecto se dispuso a recuperar cualquier cosa que aún pudiera recuperarse y estudiarse.

DSCN5512 grandeUno del equipo de Genesis, Karen McNamara, inspecciona el daño en la cápsula. (NASA)

Afortunadamente, la misión Génesis no se arruinó por completo, incluso después de una llegada tan dramática de la cápsula de muestra. Algunos de los materiales robustos del colector sobrevivieron y los investigadores lograron limpiar las superficies. sin perturbar el material solar incrustado dentro de.

Dentro de tres años, una serie de artículos fueron publicados sobre los hallazgos de Génesis. Gracias a la atrevida misión, aprendimos detalles sin precedentes sobre la composición del Sol y las diferencias elementales entre nuestra estrella y los planetas interiores del Sistema Solar.

“El Sol alberga más del 99 por ciento del material actualmente en nuestro Sistema Solar, por lo que es una buena idea conocerlo mejor”, dijo el investigador principal de Genesis, Don Burnett, del Instituto de Tecnología de California. dijo en 2011.

“Si bien fue más desafiante de lo esperado, hemos respondido algunas preguntas importantes y, como todas las misiones exitosas, generamos muchas más”.

Una versión de esta historia se publicó por primera vez en noviembre de 2018.

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