Fósil envuelto en ámbar arroja luz sobre el desarrollo de insectos bioluminiscentes

Un escarabajo generador de luz excepcionalmente bien conservado atrapado en ámbar durante 100 millones de años arroja luz sobre la diversificación de los escarabajos bioluminiscentes en el período Cretácico y proporciona el eslabón fósil perdido entre los parientes vivos de las luciérnagas.

Con más de 3500 especies descritas, los escarabajos productores de luz son los animales terrestres bioluminiscentes más diversos. Las luciérnagas, los escarabajos de fuego, los escarabajos de las luciérnagas y sus parientes usan la luz para repeler a los depredadores, atraer parejas y algunas mujeres incluso la usan para atraer a hombres desprevenidos a comer. Históricamente, se sabe poco sobre el desarrollo de la bioluminiscencia en los escarabajos, a pesar de su diversidad.

“La mayoría de los escarabajos productores de luz tienen un cuerpo blando y son bastante pequeños. Por lo tanto, solo tienen un pequeño registro fósil. Sin embargo, este nuevo fósil encontrado en ámbar del norte de Myanmar está excepcionalmente bien conservado, incluso el órgano de luz en su vientre está intacto ”, dijo. Dr. Chenyang Cai, Investigador asociado en la Universidad de Bristol y profesor asociado en NIGPAS.

La presencia de un órgano de luz en el abdomen del hombre proporciona evidencia directa de que los adultos de Cretophengodes pudieron producir luz hace unos 100 millones de años.

“El fósil recién descubierto, preservado en ámbar con fidelidad realista, es un pariente extinto de las luciérnagas y las familias vivientes Rhagophthalmidae y Phengodidae”, dice Yan-Da Li del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing (NIGP) y la Universidad de Pekín en China.

La mayoría de los escarabajos productores de luz pertenecen a la vasta superfamilia Elateroidea, con aproximadamente 24.000 especies conocidas y miles más esperando ser descritas. El descubrimiento de este escarabajo, publicado en los procedimientos de la Royal Society B., proporciona el vínculo fósil que falta entre las familias vivas y ayuda a los científicos a comprender cómo evolucionaron estos escarabajos y cómo deberían clasificarse.

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“Elateroidea es uno de los grupos más heterogéneos de escarabajos, y eso siempre ha sido muy difícil para los entomólogos, especialmente porque importantes innovaciones anatómicas en grupos no relacionados se han desarrollado muchas veces de forma independiente entre sí. El descubrimiento de una nueva familia de escarabajos elateroides extintos es significativo, ya que proporciona información sobre el desarrollo de estos fascinantes escarabajos ”, dice Erik Tihelka von la Facultad de Ciencias de la Tierra.

“Creemos que la producción de luz se desarrolló primero en las larvas blandas y vulnerables del escarabajo como mecanismo de defensa para protegerse de los depredadores. El fósil muestra que durante el período Cretácico, la producción de luz también fue absorbida por los adultos. Podría haber sido elegido para realizar otras funciones, como buscar compañeros ”, dice Robin Kundrata, experto en escarabajos elateroides de la Universidad Palacký en la República Checa.

Los escarabajos productores de luz a menudo tienen adaptaciones inusuales. Uno de los más notables es que las hembras a menudo no se parecen a sus homólogos masculinos y, en cambio, conservan muchas características larvarias hasta la edad adulta.

“Un buen ejemplo de esto es el escarabajo trilobites, en el que las hembras no parecen escarabajos en absoluto y en cambio se parecen a los trilobites en la superficie. Esto significa que a menudo se pasa por alto a las mujeres cuando se recolectan en el campo. Nos gustaría centrarnos en estos escarabajos inusuales en nuestra búsqueda de fósiles en los próximos años ”, dijo Yan-Da Li.

El estudio fue apoyado por la Fundación Nacional de Ciencias Naturales y la Academia de Ciencias de China.

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Papel:

“Cretophengodidae, una nueva familia de escarabajos de la tiza, arroja luz sobre la evolución de la bioluminiscencia” por Yan-Da Li, Robin Kundrata, Erik Tihelka, Zhenhua Liu, Diying Huang y Chenyang Cai, publicado en Procedimiento de la Royal Society B..

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