La misteriosa mancha oscura de Neptuno ha cambiado de rumbo y los expertos están desconcertados

Una tormenta oscura masiva en Neptuno que se vio por primera vez hace dos años ha cambiado repentinamente de dirección, dejando a los expertos sin respuestas.

La tormenta fue descubierta por el telescopio espacial Hubble en 2018, donde fue vista en el hemisferio norte del planeta. En 2019, se vio moverse hacia el hemisferio sur del planeta, pero en agosto de 2020, comenzó a moverse hacia el norte nuevamente, a diferencia de otros puntos oscuros que se han visto en el gigante de hielo en el pasado. También se vio otra mancha oscura más pequeña, que se cree que es parte de la tormenta más grande que se convirtió en una tormenta separada.

“Estamos entusiasmados con estas observaciones porque este fragmento oscuro más pequeño es potencialmente parte del proceso de interrupción de la mancha oscura”, dijo Michael H. Wong de la Universidad de California en Berkeley en un declaración. “Este es un proceso que nunca se ha observado. Hemos visto algunos otros puntos oscuros desaparecer y desaparecer, pero nunca hemos visto nada interrumpido, a pesar de que está previsto en simulaciones por computadora”.

Esta instantánea del telescopio espacial Hubble del dinámico planeta verde azulado Neptuno revela una monstruosa tormenta oscura (centro superior) y la aparición de un punto oscuro más pequeño cercano (superior derecha).  (NASA, ESA, STScI, MH Wong / Universidad de California, Berkeley y LA Sromovsky y PM Fry / Universidad de Wisconsin-Madison))

Esta instantánea del telescopio espacial Hubble del dinámico planeta verde azulado Neptuno revela una monstruosa tormenta oscura (centro superior) y la aparición de un punto oscuro más pequeño cercano (superior derecha). (NASA, ESA, STScI, MH Wong / Universidad de California, Berkeley y LA Sromovsky y PM Fry / Universidad de Wisconsin-Madison))

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La NASA voló por primera vez por Neptuno en 1989 con la nave espacial Voyager 2 y tomó fotografías de dos puntos oscuros. No fue hasta 1994 que el Hubble lo observó con regularidad. Desde entonces, el telescopio espacial ha observado la “Gran Mancha Oscura”, así como otras manchas oscuras del planeta.

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Se cree que la tormenta oscura en cuestión tiene 4,600 millas de diámetro y es la cuarta observada en Neptuno desde 1993. A diferencia de los huracanes en la Tierra, que son de baja presión y giran en sentido antihorario, estas tormentas giran en sentido horario y son sistemas de alta presión. Pero a medida que se mueven hacia el ecuador, se ven afectados por el efecto Coriolis, que los debilita y, en última instancia, se desintegra después de que alcanza la llamada “zona de muerte”. Esta tormenta en particular no lo hizo.

(NASA, ESA, STScI, MH Wong / Universidad de California, Berkeley y LA Sromovsky y PM Fry / Universidad de Wisconsin-Madison)

(NASA, ESA, STScI, MH Wong / Universidad de California, Berkeley y LA Sromovsky y PM Fry / Universidad de Wisconsin-Madison)

“Fue realmente emocionante ver a este actuar como se suponía que debía actuar y luego, de repente, simplemente se detiene y retrocede”, dijo Wong. “Eso fue sorprendente”.

Wang creía que la tormenta más pequeña, aunque de 3.900 millas de diámetro, fue el resultado de la interrupción de la tormenta más grande, pero ese no es el caso, lo que agrega intriga a lo que la está causando.

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“No pensé que se estuviera formando otro vórtice porque el pequeño está más hacia el ecuador”, explicó el investigador. “Así que está dentro de esta región inestable. Pero no podemos probar que los dos estén relacionados. Sigue siendo un completo misterio”.

Neptuno todavía está relativamente inexplorado, al igual que Urano, incluso con la Voyager 2 tomando fotos de ambos planetas en 1986 y 1989.

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En agosto, los investigadores desarrollado modelos de computadora que sugieren que ambos planetas están compuestos “principalmente” por una extraña forma de agua.

En marzo de 2019, científicos de NASA JPL propuso una misión eso exploraría la luna más grande de Neptuno, Tritón, que algunos han teorizado podría tener un océano oculto debajo de la superficie.

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