La nave espacial Osiris-Rex de la NASA aterriza en el asteroide Bennu

Cuatro años después de lanzarse desde la Tierra, Osiris-Rex de la NASA hizo el martes un aterrizaje histórico y breve en el asteroide Bennu, potencialmente peligroso, a más de 200 millones de millas de distancia.



El brazo de muestreo de la nave espacial, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-And-Go, sobre el sitio de muestra objetivo durante un ensayo general en abril.  NASA


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El brazo de muestreo de la nave espacial, llamado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-And-Go, sobre el sitio de muestra objetivo durante un ensayo general en abril. NASA

La nave espacial viajó todo ese camino para realizar una breve maniobra de tocar y avanzar con el objetivo de recolectar una muestra de la superficie del asteroide y transportarla de regreso a la Tierra para su estudio.

No sabremos hasta el miércoles si Osiris-Rex logró hacerse con un recuerdo de ciencia espacial, pero el martes, NASA TV informó que el brazo de muestreo robótico de la nave espacial, denominado Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (Tagsam), aterrizó en Bennu durante unos 15 segundos. Durante el breve contacto, realizó lo que equivale a una maniobra de carterista cósmica.

La nave espacial, que opera en gran parte de forma autónoma debido a la demora de comunicaciones de 18 minutos con el control de la misión en la Tierra, disparó un bote de gas a través de Tagsam que debería haber interrumpido la superficie de Bennu lo suficiente como para que una muestra se abriera camino hasta la cabeza recolectora del brazo. .

El objetivo del equipo es recoger unos 60 gramos de polvo, suciedad y guijarros de la superficie de Bennu. Para determinar si ese objetivo se ha cumplido, en las próximas horas Osiris-Rex maniobrará a una distancia segura y luego moverá su brazo a su posición para tomar fotos de la cabeza del colector y pesar cuánta masa hay dentro.

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No hay garantía de que Osiris-Rex haya recolectado una muestra significativa. A medida que la nave espacial se acercó y luego pasó dos años orbitando y examinando Bennu, quedó claro que este pequeño mundo es diferente de lo que esperaban los científicos. El equipo esperaba encontrar una serie de superficies arenosas ideales para el muestreo, pero resulta que Bennu es un montón de escombros, con un terreno accidentado sembrado de rocas.

Osiris-Rex fue diseñado para aterrizar en una superficie plana y uniforme, pero Bennu es tan rocoso que el equipo no encontró un espacio adecuado. Afortunadamente, Osiris-Rex parece estar superando a su diseño cuando se trata de navegación de precisión. Esto le dio al equipo la confianza para probar su maniobra de muestreo en un sitio llamado Nightingale, que es tan grande como unos pocos espacios de estacionamiento.

Dado el paisaje, hay una serie de cosas que podrían haber salido mal si Osiris-Rex cortó una roca o entró en contacto con una superficie irregular en un ángulo extraño, por ejemplo. Si ese resulta ser el caso, lo sabremos el miércoles y Osiris-Rex se preparará para un segundo intento en uno de los sitios de respaldo. La nave espacial está equipada con tres botellas de gas nitrógeno, por lo que el equipo debería obtener al menos dos disparos más en una muestra.

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Si Osiris-Rex tiene éxito, se unirá a Hayabusa de Japón y Misiones Hayabusa-2 en los anales de la exploración de asteroides. Hayabusa tomó muestras y devolvió una pequeña cantidad de material del asteroide Itokawa, y Hayabusa2 está en el proceso de devolver una muestra significativa de la roca espacial Ryugu.

Si la misión recolecta una muestra, comenzará un largo viaje de regreso a la Tierra, con un aterrizaje planificado en el desierto de Utah en septiembre de 2023.

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