Mala astronomía | La nube marciana se forma alrededor de un volcán cada mañana de verano.

Todos los días a fines de la primavera y el verano del sur, Se forma una nube asombrosamente alargada alrededor de un enorme volcán en Marte. Esta nube aparece cada mañana y crece increíble Duración y luego se disuelve antes del mediodía. Esto aparentemente sucede todos los años de Marte, sin embargo era difícil de detectar por las naves espaciales que orbitaban el Planeta Rojo hasta hace poco.

Y eso en sí mismo es asombroso, ¡porque la nube puede tener hasta 1.800 kilómetros de largo en solo unas pocas horas!

La nube se forma en los flancos occidentales del volcán. Arsia Monsnombrado el más austral de una serie de tres volcanes ridículamente grandes en un área de Marte Tharsis, una enorme meseta volcánica de unos 5.000 km de diámetro (aproximadamente el tamaño de los Estados Unidos continentales). Arsia Mons es enorme, de unos 500 km de ancho y 17 km de alto. En comparación, el monte Everest en la Tierra tiene solo 9 km de altura.

El volcán está ubicado al sur del ecuador marciano. Cada año, a partir de finales de la primavera durante un período de varios meses, la nube comienza a formarse justo antes del amanecer. Comienza como un punto aproximadamente circular llamado cabeza que puede alcanzar de 50 a 250 km de diámetro con un promedio de 125 km. Tan pronto como el sol sale localmente, la cola comienza a crecer y se extiende hacia el oeste. Puede crecer a un ritmo asombroso, hasta 600 kilómetros por hora. Continúa creciendo durante unas horas, luego se desprende de la cabeza y se disuelve hasta que desaparece antes del mediodía.

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En el año 34 de Marte (el último año marciano, que terminó hace unas semanas) creció a longitudes ridículas, 1.800 kilometros – Podría extenderse fácilmente desde la ciudad de Nueva York hasta Miami. Suele ser bastante estrecho y de menos de 200 km de ancho.

Es una gran nube.

Es casi seguro que esté hecho de agua helada. Marte es muy seco, pero hay una pequeña cantidad de humedad en la atmósfera (y Los cirros delgados y tenues son comunes). Lo que probablemente está sucediendo es lo que se conoce como surgencia orográfica: el aire que sopla hacia el oeste se eleva por el flanco del volcán y sopla sobre la cima. El aire está bastante alto, hasta la mesosfera de Marte a unos 45 km sobre la superficie. Allí hace tanto frío que el agua forma cristales de hielo que crecen y forman la cabeza de la nube.

Tan pronto como el suelo se calienta lo suficiente, el viento arrastra las nubes de hielo cirros hacia el oeste. La cola crece. Pero luego, a medida que las temperaturas continúan aumentando, el hielo se sublima (vuelve a convertirse en gas sin convertirse primero en líquido; la presión atmosférica en Marte es demasiado baja para sostener agua líquida) y la nube se disuelve.

Este fenómeno solo ocurre en el verano austral, por lo que claramente depende de la temperatura. Curiosamente, las tormentas de polvo también pueden formarse allí, y es posible que pequeñas cantidades de polvo en el aire también jueguen un papel aquí. En el año marciano 33 (Junio ​​de 2015 a mayo de 2017;; Marte tarda unos dos años terrestres en orbitar el sol. Hubo una tormenta de polvo global y la nube creció más lentamente. En MY 34 también hubo una tormenta de polvo global, una inmensa (y tan denso que la oportunidad del rover se perdió), y eso parece haber retrasado el inicio de la formación de nubes. Aún así, hay años en los que hay tormentas que afectan la nube y años en los que no, por lo que la conexión no es clara.

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Dado el tamaño de la nube, sorprende que aún no se haya explorado. El problema está en el momento. La nube se forma por la mañana y desaparece al mediodía. La mayoría de las naves espaciales en Marte se encuentran en órbitas especiales llamadas órbitas polares sincronizadas con el sol por la tarde. A medida que orbitan en dirección norte-sur sobre el planeta, su órbita gira a sí misma de modo que siempre es de tarde sobre la parte del planeta por la que pasan. Hay órbitas similares utilizadas por los satélites de observación de la Tierra para que siempre vean la misma iluminación debajo de ellos..

El problema es que cuando es la mañana local, nunca pasan un punto en Marte, por lo que se pierden la nube. Eso cambió recientemente con el orbitador Mars Express de la Agencia Espacial Europea. Se encuentra en una órbita muy elíptica que permite ver áreas en diferentes momentos locales del día.

Pero hay más que eso. Mars Express tiene una cámara a bordo, llamada Cámara de Monitoreo Visual, que se supone que monitorea el uso del módulo de aterrizaje Beagle 2 (que desafortunadamente se estrelló contra Marte). El VMC se parece más a una cámara web que a un instrumento científico con una resolución relativamente baja pero con un amplio campo de visión. Se apagó después de que se desplegó el Beagle 2, pero se volvió a encender años más tarde para que el público pudiera hacer “imágenes turísticas” de Marte. Los científicos se dieron cuenta de que se puede utilizar con fines científicos y es perfecto para observar la nube.

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También puede encontrar observaciones de la nube en otras misiones, incluidas MAVEN, Vikingos 2 (¡de la década de 1970!), Orbitador de reconocimiento de Marte, y Misión de la India Mars Orbiter. Todas estas observaciones juntas les permitieron reconstruir lo que sucede cuando se forma la nube.

En este primer trabajo discutieron las observaciones y dieron una descripción general de la formación, pero un trabajo posterior cubrirá detalles sobre la física. Me interesará mucho ver eso. Amo las nubes y vivo en un área (al este de las Montañas Rocosas) donde veo muchas formaciones extrañas. incluyendo muchas formaciones orográficas. Es difícil no sentirse fascinado e impresionado por las hermosas estructuras de nubes aquí.

… y desde. Marte es un pequeño planeta extraño con mucho que ver y descubrir. La nube de Arsia Mons se puede utilizar para ayudar a los científicos a comprender la atmósfera marciana, que claramente tiene muchos secretos que revelar.

Algunos de ellos son obviamente enormes, pero están ocultos a la vista.

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