Nuevo fósil de dinosaurio carnívoro descubierto en Argentina

Llukalkan tenía una fuerte mordida que dependía de los músculos de sus mandíbulas, y sus dientes podían arrancar la carne de su presa.

Científicos en Argentina han descubierto el cráneo bien conservado de un dinosaurio carnívoro que deambulaba por el norte de la Patagonia hace unos 85 millones de años, un animal con un hocico corto, un oído agudo y una mordedura fuerte que lo convertía en un depredador abrumador.

El dinosaurio, llamado Llukalkan aliocranianus, de unos 5 metros de largo y miembro de un grupo carnívoro llamado abelisáuridos que prosperaron en América del Sur y otras partes del hemisferio sur durante el Período Cretácico, dijeron investigadores el martes.

Llukalkan, que significa “alguien que causa miedo” en el idioma mapuche local, podría haber corrido directamente contra un primo que era igualmente impresionante y un poco más alto. A unos 700 metros del cráneo fosilizado de Llukalkan, los científicos habían desenterrado previamente los restos de otro dinosaurio carnívoro llamado Viavenator exxoni.

Ambos eran abelisáuridos, un grupo de depredadores bípedos con cráneos cortos, dientes afilados y aserrados, brazos extremadamente cortos con dedos y cabezas diminutos, a veces con crestas y cuernos pequeños inusuales. Los abelisáuridos eran generalmente de tamaño mediano en comparación con los dinosaurios carnívoros gigantes como el Tyrannosaurus Rex, que vivió unos 15 millones de años después de Llukalkan en América del Norte, y Giganotosaurus, que vivió unos 15 millones de años antes que Llukalkan en la Patagonia.

“Sí, es muy inusual encontrar dos abelisáuridos viviendo en el mismo lugar y aproximadamente al mismo tiempo”, dijo el paleontólogo Federico Gianechini del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) en Argentina y autor principal de la Universidad Nacional de San Luis de Estudio publicado haciendo Revista de Paleontología de Vertebrados.

“Llukalkan era un poco más pequeño que Viavenator, aunque si vivieran juntos ciertamente compartían el mismo nicho ecológico y se alimentaban de la misma presa, por lo que habrían competido y, por qué no, incluso comido entre sí”, agregó Gianechini. “Hoy existen depredadores de diferentes especies, pero de la misma familia, en el mismo ecosistema que leones, leopardos y guepardos”.

El cráneo de Llukalkan medía unos 50 cm de largo. Se encontró un gran porcentaje de los huesos del cráneo, incluida una capa cerebral bien conservada.

“Una característica especial de este dinosaurio es que tiene cavidades en el área de la oreja que otros abelisáuridos no tenían, lo que podría haberle dado a esta especie diferentes capacidades auditivas, posiblemente mayor rango de audición”, dijo Gianechini. “La buena conservación nos permitió examinar la parte interna del caparazón cerebral mediante tomografía y así inferir la forma del cerebro”.

Llukalkan tenía una mordida fuerte que dependía de los músculos de sus mandíbulas y sus dientes podían arrancar la carne de su presa. A diferencia de algunos abelisáuridos, su cráneo no estaba lleno de baches.

No se encontraron huesos del resto de su cuerpo, aunque los investigadores tienen una buena idea de su plan corporal, que se basa en otros abelisáuridos. Calculan que Llukalkan pesaba entre una y cinco toneladas.

La Patagonia ha producido importantes hallazgos de dinosaurios en las últimas décadas. El descubrimiento de Llukalkan permite una comprensión más profunda de los ecosistemas de la Patagonia Norte durante el Período Cretácico, último capítulo de la era de los dinosaurios. Llukalkan habitaba un ambiente semiárido con un clima estacional y cazaba una amplia variedad de dinosaurios herbívoros.

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