Osiris-Rex de la NASA a punto de aterrizar en el asteroide Bennu: esto es lo que sucederá

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Concepción artística de la nave espacial Osiris-Rex de la NASA recolectando una muestra del asteroide Bennu.

NASA / Goddard / Universidad de Arizona

Nave espacial Osiris-Rex de la NASA aterrizará brevemente en un gran asteroide la próxima semana y tomará algunas rocas y polvo de su superficie para devolverlos a la Tierra para su estudio. El evento marca un mayor primero para la NASA y una bendición potencial para la ciencia, la exploración espacial y nuestra comprensión del sistema solar.

La colección de muestras touch-and-go (TAG) de asteroide 101955 Bennu está programado para bajar el martes 20 de octubre alrededor de las 3:12 pm hora del Pacífico. La NASA transmitirá la maniobra TAG en vivo en NASA TV y el sitio web de la agencia a partir de las 2 pm PT del martes. Aquí está todo lo que necesita saber sobre Osiris-Rex, Bennu y cómo la NASA planea robar un asteroide.

¿Cuándo empezó la misión?

Osiris-Rex como concepto ha existido desde al menos 2004, cuando un equipo de astrónomos propuso por primera vez la idea a la NASA. Después de más de una década de desarrollo, la nave espacial lanzado desde Cabo Cañaveral, Florida, el 8 de septiembre de 2016, sobre un cohete Atlas V de United Launch Alliance, una empresa conjunta de Lockheed Martin y Boeing. La nave espacial pasó los siguientes 26 meses navegando a Bennu, llegando oficialmente el 3 de diciembre de 2018.

Desde entonces, el equipo de la misión ha pasado casi dos años orbitando la roca espacial en forma de diamante, examinando y mapeando su superficie para seleccionar el mejor lugar de muestreo. En los últimos meses, los ensayos han comenzado antes del próximo intento de recolección de muestras, y ahora el equipo dice que está listo para jugar TAG con Bennu.


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¿Por qué Bennu?

Bennu es lo que se llama un asteroide de “pila de escombros”, lo que significa que se formó en el pasado cósmico profundo cuando la gravedad unió lentamente los restos de una antigua colisión. El resultado es un cuerpo en forma de peonza con un diámetro de alrededor de un tercio de milla (500 metros) y una superficie sembrada de grandes rocas y cantos rodados.

Se cree que Bennu es una ventana al pasado del sistema solar: un cuerpo prístino rico en carbono que lleva los componentes básicos de los planetas y la vida. Algunos de estos recursos, como el agua y los metales, también podrían valer la pena explotar en algún momento en el futuro para usarlos en la Tierra o en la exploración espacial.

El asteroide tiene otra característica que lo hace particularmente interesante para los científicos y los humanos en general: tiene la posibilidad de impactar la Tierra en un futuro lejano. En Lista de riesgos de impacto de la NASA, Bennu ocupa el puesto número 2. Los datos actuales muestran docenas de impactos potenciales en el último cuarto del siglo 22, aunque todos tienen solo una mínima posibilidad de que realmente se cumplan.

¿Cómo funcionará TAG?

Para cualquiera que alguna vez haya incursionado en robots o que incluso haya participado en una competencia de robótica, la misión Osiris-Rex parecería ser la máxima culminación de los sueños de un joven robotista. El procedimiento de muestreo “touch and go” es una tarea compleja y de alto riesgo que se ha convertido en un momento clave durante años. Si tiene éxito, jugará un papel en la historia y nuestro futuro en el espacio.

El plan básico es que Osiris-Rex aterrizará en Bennu en un rocoso sitio de aterrizaje llamado Nightingale. La nave espacial del tamaño de una camioneta necesitará negociar rocas del tamaño de un edificio alrededor del área de aterrizaje para aterrizar en un espacio relativamente despejado que es tan grande como unos pocos espacios de estacionamiento. Sin embargo, un brazo de muestreo robótico será la única parte de Osiris-Rex que realmente se posará en la superficie. Uno de los tres botes de nitrógeno presurizado se disparará para remover una muestra de polvo y pequeñas rocas que luego pueden ser atrapadas en la cabeza recolectora del brazo para guardarlas y regresar a la Tierra.

El descenso a la superficie de Bennu tomará aproximadamente cuatro horas, aproximadamente el tiempo que le toma al asteroide hacer una revolución completa. Después de este enfoque lento, el procedimiento real de recolección de muestras de TAG dura notablemente menos de 16 segundos.

La preparación para TAG no ha salido exactamente como estaba previsto. Los organizadores de la misión inicialmente esperaban que la superficie de Bennu tuviera muchos lugares de aterrizaje potenciales cubiertos principalmente con materiales finos comparables a la arena o la grava. Resulta que la superficie de Bennu es extremadamente accidentada y no tiene lugares de aterrizaje realmente acogedores.

Después de pasar gran parte de los últimos dos años reevaluando la misión, el equipo decidió intentar “enhebrar la aguja” a través del paisaje lleno de rocas en Nightingale y un par de otros sitios de muestra de respaldo. Todavía es posible que la superficie sea demasiado rocosa para obtener una buena muestra. Si este resulta ser el caso, el equipo puede optar por volver a intentarlo en un sitio diferente. Osiris-Rex está equipado con tres botes de nitrógeno para disparar e interrumpir la superficie, lo que significa que el equipo tiene hasta tres intentos para atrapar una muestra.

¿Y que?

Inmediatamente después de recolectar su muestra, Osiris-Rex disparará sus propulsores para alejarse de Bennu. La nave continuará merodeando por encima de Bennu durante el resto de 2020 antes de realizar finalmente una maniobra de salida el próximo año y comenzar un viaje de dos años de regreso a la Tierra.

El 24 de septiembre de 2023, Osiris-Rex está programado para deshacerse de su cápsula de retorno de muestra, que aterrizará en el desierto de Utah y será recuperada para su estudio.

¿No se ha hecho esto antes?

Si. La nave espacial japonesa Hayabusa devolvió con éxito pequeños granos del asteroide 25143 Itokawa a la Tierra en 2010. Su sucesor, Hayabusa-2, logró disparó una bala de cobre especial contra el gran asteroide Ryugu en 2019 y luego recuperó parte de la metralla. Esa muestra está actualmente en camino de regreso a la Tierra.

¿Cómo puedo mirar?

Seguir Transmisión en vivo de la NASA, que comienza el martes a las 2 pm PT. También puede seguir el Feed de Twitter de Osiris-Rex para obtener las últimas actualizaciones.

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